Publicado en 19 de Mayo de 2008

El ornitorrinco es una de las especies más interesantes en términos evolutivos. Es un mamífero porque tiene pelo y alimenta a su cría con leche, pero tiene características de reptil, pone huevos y los machos son venenosos. El estudio el genoma del ornitorrinco reveló que ha retenido características comunes de ambos grupos a la misma vez que ha evolucionado por su cuenta.

Encontraron que el ornitorrinco tiene aproximadamente 18,000 genes. El 82% de esos genes son compartidos entre los monotremos, marsupiales, euterios, aves, y reptiles. O sea, que todos lo mamíferos, aves y reptiles compartimos cuatro de cada cinco genes. El estudio incluye esta figura que indica la relación entre los grupos y hace cuanto tiempo cada grupo se separó en diferentes caminos evolutivos:

Uno de los descubrimientos que prueban la relación entre los mamíferos y los reptiles en el ornitorrinco es el sistema de cromosomas del sexo. En los mamíferos las hembras tienen dos copias del cromosoma X (XX), mientras que los machos tienen una copia del X y una copia del Y (XY). El ornitorrinco tiene cinco pares de cromosomas del sexo y el cromosoma X no es similar al cromosoma X de los mamíferos, sino de las aves. Aún no tienen claro como este sistema de diez cromosomas controlan el sexo del individuo.

Una de las características que ha evolucionado esta especie es una capacidad avanzada de recepción química. Al buscar alimento en el agua, cierran los ojos y la nariz, solamente usan unos receptores en la boca, similar al sentido del olfato. El genoma tiene una gran cantidad de copias de este tipo de gen.

Los genes que controlan la producción de leche en los mamíferos, y en el ornitorrinco, se mantienen en un grupo cercanos en el genoma.

Los machos de la especie tienen unas estructuras en las patas para inyectar veneno. El estudio del genoma encontró que los genes para la producción del veneno son genes derivados de otros genes. Esta evolución fue muy similar entre los ornitorrincos y los reptiles, pero tienen origen por separado. Este es un ejemplo de evolución convergente, donde grupos diferentes llegan al mismo fin, en este caso veneno, independientemente.

El estudio del genoma del ornitorrinco fue publicado en la revista Nature el pasado 8 de mayo y está disponible libremente.

La foto del ornitorrinco es de Stefan Kraft, publicada en Wikipedia.

Nota: Nature tiene un video con entrevistas donde discuten el genoma del ornitorrinco.



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